Lady Helen Vincent, viscontessa D'Abernon (dettaglio)
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Scheda Opera

Helen Vincent viscontessa d’Abernon, non solo il ritratto di Sargent

Introduzione

Helen Venetia Vincent, viscontessa D’Abernon (nata Duncombe; 1866 – 1954) è stata una nobildonna, mondana e diarista britannica. Donna di grande bellezza, intelligenza e fascino, con grandi capacità diplomatiche, fu molto attiva nel gruppo intellettuale dei “Souls” e infermiera coraggiosa e instancabile durante la prima guerra mondiale.

Il ritratto di John Singer Sargent

In un’edizione del 1899 del Cassell’s Magazine fu descritta come “senza dubbio la donna più bella d’Inghilterra“. La sua rinomata bellezza fu immortalata nel ritratto di John Singer Sargent, dipinto a Palazzo Giustiniani a Venezia (uno scorcio del Canal Grande è visibile attraverso la balaustra nell’angolo in basso a sinistra) nel 1904 e oggi esposto al Birmingham Museum of Art, in Alabama, USA.

Fino al 7 luglio 2024, il ritratto sarà visibile alla Tate Britain di Londra per la straordinaria mostra “John Singer Sargent e la Moda”.

Primi anni e matrimonio

Lady Helen nacque nel il 6 marzo 1866 nella casa londinese della sua famiglia e conobbe una vita ricca e privilegiata come seconda figlia di William Duncombe, 1° conte di Feversham, di Ryedale e di sua moglie Mabel Violet Graham. La loro tenuta era Duncombe Park a Helmsley, nello Yorkshire. Divenne un’abile linguista, parlando correntemente il francese e l’italiano, e fu associata ai “Souls“, un noto gruppo di intellettuali che comprendeva Henry James e Edith Wharton.

Il 24 settembre 1890, Lady Helen Duncombe sposò Sir Edgar Vincent, governatore della Banca Imperiale Ottomana a Costantinopoli. Fu un evento memorabile: la sposa indossava “…un abito veneziano di ricco raso bianco, legato in vita con una cintura d’argento…..Il suo velo era di pizzo a punto antico di prima scelta e i suoi ornamenti una superba collana di diamanti e una stella di diamanti“.

I regali di nozze furono oltre 500, tra cui una boccetta d’oro dal Principe di Galles, una spilla con rubino e diamante dalla Principessa di Galles e un braccialetto di smeraldi e diamanti del Gran Visir di Turchia.

Lady Helen socialite

Helen era oramai lanciata in una vita in cui divenne “…la celebre padrona di casa della sua epoca” e fu “per la sua straordinaria bellezza, intelligenza e fascino, una delle figure più splendenti“.

Tra il 1899 e il 1906 Lady Helen fu la moglie di un deputato (conservatore), in quanto Sir Edgar rappresentava Exeter alla Camera dei Comuni. Svolse i suoi compiti con stile meticoloso: ad esempio, visitò tutti i distretti con il marito il giorno delle elezioni, il 6 novembre 1899; ospitò un “At Home” per 1200 ospiti alla Victoria Hall di Exeter nel maggio del 1900, dove fu riferito che “conquistò rapidamente l’ammirazione per i suoi modi affascinanti…” e “sia sua signoria che Sir Edgar diedero una cordiale stretta di mano e una parola gentile per tutti”.

Sir Edgar e Lady Helen Vincent erano di casa nella società cosmopolita di Londra, Parigi, Venezia e Berlino. Erano spesso citati nelle colonne mondane del Times, che il 12 settembre 1908 riporta che parteciparono al matrimonio di Winston Churchill e Clementine Hozier.

Amavano le belle arti, in particolare la pittura inglese, e furono generosi donatori: nel 1949 Lady Helen (all’epoca viscontessa D’Abernon) donò al Fitzwilliam Museum un’imponente testa di marmo greco del I secolo a.C.; opere d’arte veneziane di pregio, tra cui “L’Adorazione dei Magi” del Piazzetta, furono donate alla Residenza dell’Ambasciatore britannico a Berlino; e ricostruì la preziosa scala esterna del XV secolo di Palazzo Giustiniani sul Canal Grande a Venezia.

L’impegno durante la prima guerra mondiale

La Prima Guerra Mondiale le portò esperienze molto diverse dalla vita dorata che aveva condotto fino a quel momento. Lady Helen era vicepresidente della sezione del Surrey della Croce Rossa e avrebbe lavorato negli ospedali in Francia e in Italia, sperimentando i bombardamenti a Venezia, le privazioni della vita al fronte e i lutti familiari.

Nel 1915 era infermiera in un ospedale a Dieppe o nelle sue vicinanze quando osservò che le scorte di cloroformio o di etere erano inadeguate e che gli anestesisti qualificati erano “del tutto assenti, con conseguente aumento dell’angoscia e dell’ansia per molti pazienti, dato che spesso non era possibile usare l’anestesia per operazioni minori. L’assistenza infermieristica aveva accresciuto la fiducia in se stessa di Lady Helen, che arrivò a credere che sarebbe stata più utile se si fosse formata come anestesista.

C’era un problema da superare: per praticare legalmente l’anestesia sotto gli auspici britannici era necessaria una laurea in medicina. Tornata a casa, si rivolse a Sir Alfred Fripp del Guy’s Hospital, con cui aveva lavorato l’inverno precedente, il quale approvò il suo progetto e la affidò al suo principale anestesista, il dottor W. Page, per un corso di formazione pratica.

Durante l’inverno 1915-16, prima come osservatrice, poi assistendo gradualmente alla somministrazione dell’anestesia e infine assumendo la responsabilità in prima persona, dopo otto mesi, divenne “infermiera anestesista”. Howard Jones (anestesista del Metropolitan Orthopaedic, del St. Mark’s e di altri ospedali) scrisse che “….ho grande fiducia nel darle l’intero controllo dei casi sotto la mia cura. A mio parere è pienamente competente per intraprendere un lavoro simile in un ospedale militare“.

Quando arrivò in Francia nel 1916 per fare l’anestesista, Lady Helen conosceva già gli ospedali militari. Durante una visita a un ospedale francese, notò con commozione che nella sezione degli ufficiali “…i volti erano, quasi senza eccezione, quelli di semplici ragazzi“.

Lady Helen non poteva certo essere preparata all’alloggio delle infermiere che a Vic-Sur Aisne, nell’ottobre 1918, era “…in un solaio sotto un tetto che perdeva, pieno di topi“. A causa del freddo e dell’umidità dovevano indossare vecchi stivali da equitazione e gambali impermeabili per lavorare.

Tra il 1916 e il 18 Lady Helen somministrò 1.137 anestesie e non perse nessun paziente a causa dell’anestesia.

Lady Helen prese accurati appunti sui suoi pazienti, che riportano i molti casi difficili e angoscianti che affrontò. Nell’agosto del 1918 Lady Helen arrivò a Dolegna, al confine tra Austria e Italia, per comandare un distaccamento di soccorso volontario. Le forze italiane lanciarono l’offensiva il 18 agosto; il numero di feriti che passarono da Dolegna nei primi dodici giorni fu di 12.065, con un picco il 24-25 agosto quando arrivarono 1.128 pazienti. Già il 19 agosto, Lady Helen scriveva che “Il lavoro è penoso. Molti uomini sono gravemente mutilati e possiamo fare ben poco“. E il 21 agosto scrisse: “Ieri, dopo mezzanotte, è arrivato un uomo completamente nudo, con il volto e la testa legati da bende, con i sensi andati in fumo…“.

In Germania

Lady Helen si trovava a Parigi quando i combattimenti terminarono l’11 novembre 1918. Tre giorni dopo scrisse: “…Comincio a rendermi conto che non sono semplicemente stanca, ma piuttosto esausta“. Confessò poi che avrebbe voluto ritirarsi da alcuni aspetti della vita pubblica, ma nel 1920 assunse un impegno enorme quando il marito accettò la carica di ambasciatore britannico a Berlino.

Essere i rappresentanti ufficiali della Gran Bretagna vittoriosa nella Germania sconfitta era estremamente difficile e richiedeva una diplomazia accurata. Fu molto apprezzata da Lady Curzon (moglie del Ministro degli Esteri) per la sua riorganizzazione dell’Ambasciata e della Residenza di Berlino. Lady Helen imparò il tedesco durante questo periodo e fece del suo meglio per conoscere Berlino e la sua gente, concludendo che “moralmente, mentalmente e fisicamente sembrano tutti “giù di corda“. Si preoccupò delle condizioni sanitarie e abitative, soprattutto nelle aree industriali, e sfruttò i suoi contatti con la Croce Rossa per fornire un aiuto concreto.

Lady Helen e suo marito si trovavano in Germania durante l’invasione francese della Ruhr e l’iperinflazione del 1923, che causò molte difficoltà e angosce e vide il primo tentativo di Hitler di prendere il potere nazionale.

Lei e il marito lasciarono la Germania il 6 ottobre 1926, lo stesso anno in cui fu confermato l’ingresso della Germania nella Società delle Nazioni. Entrambi furono toccati dal calore degli omaggi che furono loro tributati dai contatti tedeschi.

Esher Place, la dimora dei Vincent

La casa dei Vincent nel Surrey, Esher Place, è stata protagonista del loro ruolo diplomatico. All’inizio degli anni Venti la biblioteca fu la sede della stesura del Trattato di Locarno (volto principalmente a riconciliare la Francia e la Germania e a promuovere così una maggiore sicurezza in Europa) da parte di Lord D’Abernon, Austen Chamberlain (Segretario agli Esteri) e dei rappresentanti degli alleati. Dopo lunghe riunioni serali, i documenti venivano depositati nella camera blindata sotto il sigillo del ministro. Gli sforzi di Chamberlain furono premiati con il Premio Nobel per la Pace nel 1925.

Sir Edgar Vincent acquistò Esher Place e 83 acri di terreno nel 1893 circa per 18.600 sterline (circa 1,1 milioni di sterline al valore del 2005). Incaricò G.T.Robinson e Duchene di costruire una nuova casa in stile rinascimentale francese, incorporando però parte dell’edificio precedente. Edoardo, Principe di Galles (in seguito Edoardo VII) fece aggiungere alla casa principale un imponente teatro privato come regalo di nozze per Lady Helen.

Anche i giardini, in gran parte oggi edificati, erano imponenti e comprendevano un giardino acquatico, un campo da bocce, siepi di tasso e un teatro greco all’aperto. Esher Place divenne una calamita per l’élite sociale, politica e culturale di Londra. Oltre ai loro ospiti reali, i Vincent ospitarono i Churchill, gli Asquith, i Balfour e Cecil Rhodes.

I Vincent si impegnarono a sostenere la comunità locale in molti modi. Il 29 dicembre 1897 il London Standard descrive Lady Helen che intrattiene i bambini della scuola domenicale di Esher a Esher Place: “…[riceveva] i suoi ospiti, li aiutava a servire il tè che veniva servito nell’ampio campo da tennis“. Ogni bambino ricevette anche un regalo e gli adulti non furono dimenticati: gli operai della tenuta ricevettero un pasto festivo. Quando era in patria durante la Prima Guerra Mondiale, Lady Helen organizzava “feste del lavoro a maglia” per fornire indumenti caldi ai soldati.

Come per molte tenute di campagna, Esher Place divenne insostenibile da gestire dopo il 1918, molti dipendenti se ne erano andati e le difficoltà economiche degli anni ’20 e ’30 aumentarono le difficoltà. La maggior parte del terreno fu acquistata da una società immobiliare nel 1929 e nel giro di tre anni vi furono costruite circa venti case. La villa dei Vincent e una piccola area di parco passarono alla Shaftesbury Society e il primo novembre 1930 fu inaugurata la Shaftesbury Home for Girls, che ospitò 180 persone fino al 1952.

Ultimi anni

I Vincent (dal 1926 Visconte e Viscontessa D’Abernon) lasciarono Esher nel 1934. Avevano acquistato la casa avita del visconte, The Manor, a Stoke D’Abernon. I due si impegnarono a restaurare la casa e ad accrescerne la bellezza con mobili pregiati e con l’esposizione di molti ritratti degli antenati raccolti nel corso degli anni. Inoltre, ampliarono e migliorarono i giardini.

Edgar Vincent morì nel 1941 e le sue ceneri si trovano in una bara romana nella cantoria della vicina chiesa di St. Mary. La vedova gli sopravvisse di tredici anni, morendo nel 1954 all’età di 88 anni.

Venne molto rimpianta: fu ovviamente ricordata per il suo eccezionale bell’aspetto, che mantenne fino alla vecchiaia, ma anche per molto altro; il necrologio del Times (18 maggio 1954) scrisse dei suoi diari pubblicati come “…le sagaci osservazioni di una donna che per tutta la vita aveva vissuto in un grande mondo…“; il suo duro e determinato lavoro come infermiera anestesista nella Prima guerra mondiale non fu dimenticato, così come la sua intelligenza e il suo fascino. Alla notizia della sua morte, l’Aga Khan la descrisse come “la donna più bella che abbia mai conosciuto, assolutamente incontaminata, semplice, altruista, allegra, coraggiosa e gentile“.

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