Cora Pearl (nata Eliza Emma Crouch)
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Scheda Opera

La lussuosa vita di Cora Pearl, cortigiana francese di metà Ottocento

Introduzione

Cora Pearl (nata Eliza Emma Crouch, 1836-1886) è stata una cortigiana inglese che divenne famosa nella Francia di Napoleone III per la vita lussuosa e scandalosa.

Una delle donne più discutibili dell’impero di Napoleone III, Cora Pearl fu la ragazza che trasformò il divertimento in una forma d’arte. I suoi ricchi amanti, spesso di lignaggio reale, spendevano fortune per avere il suo favore – alcuni fino a sfiorare la bancarotta – e lei guadagnava e bruciava denaro.

Che cosa aveva lei che le altre non avevano? Scopriamo i fatti glamour che fecero di Cora Pearl la vera icona del demi-monde.

Primi anni

Eliza Emma Crouch nacque a Plymouth in Inghilterra nel dicembre 1836. Suo padre era il violoncellista e compositore Frederick Nicholls Crouch, che sposò sua madre, il contralto Lydia (nata Pearson) nel 1832. Nell’aprile del 1841, Crouch tornò a Londra, lasciando la moglie e le figlie a Plymouth. Nel 1843 si sposò con Elizabeth “Bessie” George ed ebbe altri due figli. Partì per gli Stati Uniti nel 1849, lasciandosi alle spalle entrambe le mogli e le famiglie.

Nel frattempo, la madre di Eliza fece entrare in casa Richard William Littley, che poteva essere considerato un “patrigno” per i suoi figli. Eliza fu mandata in un collegio conventuale a Boulogne, in Francia, ma in seguito tornò a vivere con la nonna paterna. Nel 1851, Eliza e sua sorella Hannah vivevano con i nonni paterni a Jersey, un’esperienza che la Crouch trovava confinante e che la portò a sfidare le ammonizioni della nonna riguardo ai pericoli che una giovane donna affrontava per le strade senza essere accompagnata.

Secondo il racconto della stessa Crouch, un giorno fu avvicinata da uno strano uomo, apparentemente tra i 35 e i 40 anni. Promettendole che le avrebbe offerto una torta, l’uomo l’attirò in un bar vicino, dove le diede del gin e la violentò; lei aveva 15 anni. Al suo risveglio, la Crouch scoprì che l’uomo le aveva lasciato una banconota da cinque sterline, più soldi di quanti ne avesse mai visti. “Da parte mia, non ho versato una lacrima. Ho provato solo un sovrano disgusto“, ha scritto la Crouch a proposito del suo stupro.

Alcuni storici ritengono che questo terribile incontro di cui la Crouch ha scritto possa essere stato in realtà una storia di copertura per gli abusi sessuali subiti per mano del patrigno.

Vita a Londra

Lungi dall’essere impotente di fronte a questi eventi, la Crouch trova la strada dell’indipendenza e riporta così nelle sue Memorie: “Direi una bugia se dicessi che […] la separazione dalla mia famiglia mi ha fatto piangere“. Con le sue cinque sterline affitta una stanza e compra alcuni vestiti di seconda mano.

A Londra, la Crouch fece la conoscenza di Robert Bignell, proprietario di un noto locale di piacere, l’Argyll Rooms. Il locale, che combinava bar, sala da ballo e donne a pagamento, offriva alcove e stanze private dove le coppie potevano ritirarsi per l’attività sessuale. La Crouch lasciò presto la sua stanza singola e si trasferì in una suite dell’Argyll Rooms, diventando l’amante di Bignell.

Studiando la vita che la circondava, la Crouch si rese conto che la vita della prostituta comune era tragica: il risultato migliore era che una donna poteva finire “povera e degradata“, mentre il peggiore era un futuro di “malattia e morte“. La Crouch decise di praticare il mestiere con aspettative più elevate, con l’obiettivo di diventare la mantenuta di amanti selezionati e dediti al lusso.

Il coinvolgimento della Crouch con Bignell durò per qualche tempo: i due viaggiarono a Parigi, fingendosi una coppia sposata. La Crouch si innamorò a tal punto della città di Parigi che insistette affinché Bignell tornasse a Londra senza di lei, decisa a rimanere nella capitale francese.

È in questo periodo che la Crouch assume il nome di Cora Pearl, uno pseudonimo scelto per dare risonanza alla nuova identità e al futuro che sperava di costruirsi a Parigi. Le piaceva l’idea di essere una gemma in una catena di amanti. E sarebbe stata una catena molto lunga…

Vita da cortigiana

Cora voleva amanti che potessero permettersi di sistemarla e mantenerla nel lusso. Per questo aveva bisogno di aiuto. Entra in scena Monsieur Roubisse, un uomo in buona posizione nell’alta società parigina. Divenne il suo “procacciatore“, presentandole proprio il tipo di clienti benestanti su cui stava aspettando di mettere le mani. Sistemò Cora in un quartiere più bello, le insegnò le basi del mestiere e, naturalmente, la aiutò ad ampliare il suo repertorio di abilità speciali. Cora aveva tutte le carte in regola per diventare molto popolare.

Il suo primo amante di riguardo fu Victor Masséna, 25 anni, terzo duca di Rivoli e poi quinto principe di Essling, che lei definì “uno dei primi anelli della mia catena d’oro“. Era premuroso e ansioso di compiacerla. Anche se era geloso degli altri amanti, la ricoprì di abiti e gioielli firmati e le pagò le spese per vivere per sei anni. Masséna mise Cora sulla piazza, per così dire, e lei usò saggiamente il suo denaro per rimanervi.

Masséna sistemò Cora nell’opulenza, dandole anche un cuoco privato. Le fornì i fondi per il gioco d’azzardo quando visitò i casinò e l’ippodromo della località alla moda di Baden, in Germania, e le comprò il primo cavallo che la Pearl avesse mai posseduto.

Durante questo periodo, Cora divenne un’abile cavallerizza; si disse che “cavalcava come un’amazzone” e che “era più gentile con i suoi cavalli che con i suoi amanti“. Ma ben presto si spinse troppo oltre. Da un cavallo ne acquistò rapidamente 30, poi, tra il 1863 e il 1868, ne comprò altri 60, spendendo 90.000 franchi da un solo venditore. Un giornalista la definì una “forma razionale di follia“. Una volta che Cora aveva soldi, sapeva davvero come sfoggiarli.

Mentre frequentava Masséna, contemporaneamente Cora condivideva i suoi favori con il principe Achille Murat, un uomo di undici anni più giovane di Masséna.

Nel 1860, la Pearl era una delle cortigiane più celebri di Parigi. Fu l’amante di importanti aristocratici, del Principe d’Orange, erede al trono dei Paesi Bassi, di Ludovic, Duca di Grammont-Caderousse, e soprattutto di Charles Duc de Morny, fratellastro dell’Imperatore Napoleone III. Il fratello dell’imperatore contribuì generosamente alla vita che la Pearl richiedeva.

Si era guadagnata la reputazione di amante entusiasta; un “culmine di delizie sensuali” con una “conoscenza quasi sovrumana dell’arte dell’amore“. Non era una bellezza classica, ma aveva una figura a clessidra con un girovita così piccolo che non superava l’ampiezza delle mani di un uomo.

Aveva anche un’inaspettata arma segreta. Cora aveva un brillante senso dell’umorismo e sapeva come far ridere gli uomini annoiati. Questo la distingueva dalla concorrenza, e ce n’era molta.

Nel 1864, la Pearl prese in affitto un castello nella regione del Loiret. Conosciuto come Château de Beauséjour, il castello era una residenza lussuosa e costosamente decorata, con vetrate colorate, interni e terreni ben curati. Il suo boudoir era dotato di una vasca da bagno in bronzo personalizzata con le sue iniziali intrecciate in oro.

Lo château era concepito per gli intrattenimenti di gala e raramente c’erano meno di 15 ospiti a tavola, con lo chef incaricato di non badare a spese per il cibo. La Pearl era nota per l’ideazione di intrattenimenti di una teatralità inaspettata e oltraggiosa, di cui lei stessa era immancabilmente l’attrazione principale. In una di queste serate, sfidò il gruppo riunito intorno alla tavola a “tagliare il piatto successivo” che stava per essere servito. La portata successiva era Cora Pearl stessa, presentata nuda su un enorme piatto d’argento, guarnita di prezzemolo e portata da quattro grossi uomini.

I fuochi d’artificio erano di gran moda e Cora amava i grandi spettacoli nel suo giardino, finché non accadde un disastro. Per poco non bruciò una dependance. Distribuiva anche petardi agli ospiti perché si facessero scherzi a vicenda e facessero saltare le sale per la sorpresa. Una festa si spostò in un casinò dove i croupier furono così spaventati dal rumore dei petardi che si gettarono sui tavoli da gioco per proteggere il denaro.

Il suo più devoto benefattore e ammiratore fu Napoleone Giuseppe Carlo Bonaparte, cugino dell’imperatore. Cora incontrò il principe nel 1868, quando lui aveva 42 anni, e la loro relazione durò nove anni, la più lunga della carriera della Pearl.

Lui le comprò diverse case, una delle quali era un vero e proprio palazzo, noto come “Les Petites Tuileries“. Napoleone dotò una delle ville di Cora di una bellissima vasca da bagno in bronzo fatta su misura, personalizzata con il suo monogramma di tre C intrecciate. Cora la riempiva di champagne e invitava gli ospiti a farle compagnia mentre si immergeva. Sembrava che non perdesse mai l’occasione di mostrare il suo famoso corpo.

Nel 1860, la Pearl fece la sua apparizione a un ballo in maschera a cui partecipò l’élite della società parigina. Fece scalpore presentandosi come Eva in costume succinto, il cui grado di nudità si discostava poco dall’originale biblico. Entusiasta di esibire il suo fascino al pubblico, assunse il ruolo di un Cupido canterino nell’operetta di Jacques Offenbach, Orfeo negli Inferi, rappresentata al Teatro Bouffes-Parisien nel 1867.

Il momento più alto della carriera di Cora Pearl come cortigiana fu tra il 1865 e il 1870.

Nella sua biografia “The Pearl from Plymouth” (1950), W.H. Holden scrisse che vi erano prove del fatto che la Pearl inviava regolarmente denaro sia alla madre in Inghilterra che al padre in America. Per Cora il denaro serviva a spendere, ad accumulare i lussi della vita e a comprarsi una posizione ambita nelle alte sfere della società.

La sua collezione di gioielli era valutata da sola un milione di franchi; a un certo punto possedeva tre case e i suoi abiti erano confezionati per lei dal famoso couturier Charles Frederick Worth.

Mise i suoi ammiratori uno contro l’altro, aumentando il prezzo dei suoi favori man mano che i giochi tra i concorrenti si intensificavano. I regali divennero più stravaganti e fantasiosi che mai. Qualcuno le inviò una scatola di castagne candite, ognuna avvolta in un biglietto da 1.000 franchi. Un altro le regalò un libro, anch’esso con banconote da 1.000 franchi tra una pagina e l’altra, e un altro ancora le regalò un cavallo d’argento pieno di gemme preziose e oro.

Nel periodo di massimo splendore, era in grado di chiedere fino a 10.000 franchi per una serata di intrattenimento.

Celebrità

La Pearl era nota per vestirsi in modo creativo, con l’intento di provocare shock e stupore. Théodore de Banville scrisse della sua abilità nel tingere i capelli di colori audaci; una volta fu vista uscire in carrozza con i capelli del colore di un limone, tinti per abbinarsi all’interno di raso giallo della carrozza. In un’altra occasione, apparve in abito blu, con il pelo del suo cane tinto dello stesso colore del suo ricco abito.

Cora si truccava anche in modo più pesante rispetto alla maggior parte delle donne dell’epoca, utilizzando il trucco per accentuare gli occhi e le ciglia e indossando polvere per il viso colorata con argento o perle per dare alla sua pelle un aspetto scintillante. Jean-Philippe Worth, figlio del couturier Worth, la definì “scioccamente esagerata” sotto questo aspetto.

Cora acquistava solo la lingerie più raffinata ma nel 1864 citò in giudizio la proprietaria della boutique Madame Roux des Florins, sostenendo che un conto per sei negligee per un totale di 9.500 franchi era eccessivo, persino per lei. Per dimostrare la sua tesi, suscitò un grande scandalo. Mostrò i suoi seducenti indumenti intimi in tribunale come prova, scatenando un tale putiferio che fece notizia in Inghilterra. Non solo ottenne uno sconto di 1.000 franchi sul conto, ma ottenne anche un’inestimabile pubblicità.

Nel 1867, si diffuse una bevanda ispirata alla Pearl, chiamata “Lacrime di Cora Pearl”.

Alfred Delvau scrisse un tributo a Cora Pearl in Les Plaisirs de Paris del 1867, dichiarando che: “Voi siete oggi, Madame, la fama, la preoccupazione, lo scandalo e il vanto di Parigi. Ovunque non si parla che di voi“.

L’affaire Duval

All’età di 37 anni, la Pearl fu coinvolta in un rapporto che portò al declino del suo successo e della sua fortuna. Cora era infatti rimasta invischiata in una relazione con un giovane ricco, Alexandre Duval, di dieci anni più giovane, la cui ossessione per lei era così intensa che spese l’intero patrimonio per sostenere la sua relazione con Cora, regalandole gioielli, cavalli pregiati e denaro. Si racconta che a un certo punto Duval le regalò un libro squisitamente rilegato, un volume di 100 pagine in cui ogni pagina era contrassegnata da una banconota da 1.000 franchi. Alla fine, però, Cora lo congedò, una decisione definitiva che Duval non riuscì ad accettare.

Duval tentò più volte di rivedere Cora ma lei si rifiutò. Non aveva idea di quanto lui fosse veramente fuori di testa. Il 19 dicembre 1872, dopo aver camminato per ore davanti a casa di Cora come un pazzo innamorato, entrò a forza in casa sua. La affrontò con una pistola estratta dal cappotto, si ritiene con l’intenzione di ucciderla. La pistola partì accidentalmente, ferendolo gravemente alla schiena e a un polmone.

Secondo le cronache, l’unica preoccupazione di Cora era che il sangue fosse finito sul suo tappeto. La società scioccata voleva chiaramente che Cora fosse la cattiva e le conseguenze dell’evento si rivelarono effettivamente disastrose per la reputazione della Pearl.

Pubblicizzato come l’affaire Duval, lo scandalo fece sì che le autorità ordinassero a Cora di lasciare il Paese, portandola ad abbandonare Parigi per trasferirsi prima a Londra e poi a Monaco e Nizza. Il contenuto della sua casa parigina fu venduto.

Difficoltà finanziarie

La guerra franco-prussiana del 1870 portò alla fine una nuova Repubblica francese e cambiamenti culturali e politici nella società francese.

Durante l’occupazione, Cora mostrò un lato sorprendente. Come molte sue coetanee cortigiane, Cora Pearl trasformò una delle sue case in un ospedale per aiutare a curare e nutrire i feriti, che dormivano nelle sue otto lussuose camere da letto. Strappò la sua biancheria migliore per usarla come bende e sudari. Pagò persino le spese funerarie di tasca sua. Complessivamente, l’esperienza le costò 25.000 franchi.

Mentre gli altri ricevevano onori per i loro sacrifici, Cora riceveva solo occhiatacce. In seguito, si pentì di essere stata così meschina, dicendo che la migliore ricompensa era la gratitudine di coloro che aveva aiutato ma all’epoca i colpi umilianti continuavano ad arrivare e a ferirla.

L’epoca in cui la Pearl aveva ottenuto il suo più grande successo era finita, con la Terza Repubblica che vide una diminuzione dei privilegi aristocratici e una rinascita dei valori conservatori. Cora Pearl, con la sua flagrante promiscuità e le sue eccessive ostentazioni di ricchezza, era l’incarnazione vivente del vecchio impero francese.

Cora non era più in grado di attrarre gli uomini titolati che erano stati i suoi principali clienti; nel 1874, la sua lunga relazione con il Principe Napoleone terminò su richiesta di quest’ultimo. Lui le scrisse una lettera di rammarico, toccante e accuratamente formulata; non poteva più sostenere il tributo emotivo e professionale che la relazione gli richiedeva.

La Pearl fu lentamente costretta a liquidare la fortuna che aveva accumulato. Nel maggio del 1877, Cora vendette all’asta alcuni dei suoi beni più preziosi, ma la somma ricavata fu sufficiente solo per pagare i debiti. Si trasferì in un appartamento più piccolo dove continuò a vedere i clienti, ma non erano certo quelli a cui era abituata. Un uomo la abbandonò senza pagare il conto e molti ammiratori che non potevano permetterselo cercarono di corteggiarla solo con poesie imbucate nella sua cassetta della posta.

Non poteva certo vivere di lettere d’amore, così tentò di nuovo la fortuna nei casinò e toccò un nuovo fondo. Julian Arnold, un vecchio amico di Cora, la vide una notte del 1881 piangere sul marciapiede di un casinò di Monte Carlo. Gli disse che era al verde e non aveva un posto dove stare. Arnold la portò nella sua villa per un pasto caldo e una buona notte di riposo. Più tardi, Cora lo trovò nel suo studio e gli lanciò un’occhiata sorprendente. Non si trattava di un’offerta, ma piuttosto di dimostrargli che poteva aver perso i suoi soldi, ma non la sua macchina da soldi. Cora non è mai stata una persona che si crogiola nell’autocommiserazione.

Pur non essendo indigente, nel 1880 la sua situazione finanziaria era diventata disastrosa. Nel 1883 tornò alla prostituzione comune, prendendo un appartamento sopra il negozio di un carrozziere sulla avenue Champs-Elysées, dove riceveva i clienti. Nel luglio 1885, fu costretta a vendere anche il castello di Beauséjour, pesantemente ipotecato.

Memorie

Quando si seppe che la Pearl stava scrivendo la sua autobiografia, c’era ovviamente molta aspettativa. “Le Mémoires de Cora Pearl” furono pubblicate nel 1886 a Parigi e successivamente in Inghilterra a Londra.

Cora affermò di aver inviato pagine rilevanti ai suoi ex amanti, offrendo di rendere anonimi i loro nomi se l’avessero pagata. Vendeva l’anonimato al giusto prezzo insomma! La maggior parte dei nomi fu effettivamente alterata ma le figure anonime di molti sono state identificate.

Nelle sue memorie, Cora affermava di aver avuto una vita davvero felice. Rimpiangeva il suo declino verso la povertà, è vero, ma diceva che avrebbe rimpianto di più una vita tranquilla. Alla fine di tutto, poteva ancora andare a testa alta.

“Non ho mai ingannato nessuno, perché non sono mai appartenuta a nessuno. La mia indipendenza è stata tutta la mia fortuna e non ho conosciuto altra felicità; è ancora ciò che mi lega alla vita. La preferisco alle collane più ricche.”

Ultimi anni e Morte

Le testimonianze su Cora Pearl nell’ultimo anno di vita variano da una cortigiana invecchiata che vive nello squallore a una donna ancora allegra che viene spesso visitata dagli amici nel suo confortevole appartamento sopra un negozio di carrozze. Il suo biografo Wilfred Herbert Holden scrisse: “I vari resoconti secondo cui Cora avrebbe trascorso i suoi ultimi giorni in condizioni di estrema povertà in una squallida stanza sono molto esagerati“.

Poco dopo la pubblicazione delle sue memorie, la Pearl si ammalò gravemente di cancro all’intestino.

Morì l’8 luglio 1886 e i necrologi apparvero sui giornali di Londra e Parigi. I suoi pochi beni rimasti furono venduti in due giorni nell’ottobre 1886.

Venne sepolta nel cimitero di Batignolles, in una tomba affittata per cinque anni. Dopo questi cinque anni, ciò che rimaneva del suo corpo fu trasferito in un ossario e la tomba fu riutilizzata.

In fondo, non credo le interessasse una tomba. Cora Pearl aveva vissuto.

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