Esther Lachmann "La Païva" (dettaglio)
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Scheda Opera

La Païva, il fascino oscuro della Cortigiana più famosa del Secondo Impero

Aggiornato il 7.05.2024

Introduzione

Si dice che quasi tutti i peccatori abbiano qualcosa per cui essere perdonati, una giustificazione, qualcosa che intenerisce e ne ammorbidisce il fosco ricordo, così come si dice che “l’unica grande cortigiana che sembra non avere alcuna caratteristica che la redima” sia La Païva.

Esther Lachmann (meglio conosciuta come La Païva; 1819-1884) è stata la più famosa delle cortigiane francesi del XIX secolo. Investitrice e collezionista di gioielli, aveva una personalità dura e arrivista. Il conte Horace de Viel-Castel, un cronista mondano, la definì “la regina delle mantenute, la sovrana della sua razza“.

Passata da circostanze modeste nella natia Russia a diventare una delle donne più famose nella Francia della metà del XIX secolo, fino a sposare uno degli uomini più ricchi d’Europa, la Lachmann tenne un noto salotto letterario nell’Hôtel de la Païva, la sua lussuosa dimora al 25 di avenue des Champs-Elysées a Parigi.

Primi anni

Dal suo sorprendente inizio fino alla sua disgustosa fine, ecco a voi la storia della cortigiana più famigerata di Parigi.

Per molti versi, l’educazione di La Païva ha fornito il modello per le cortigiane che sono venute dopo di lei: è stata una classica storia di Cenerentola dark. Nata a Mosca, in Russia, da un umile tessitore ebreo e da sua moglie, inizialmente si chiamava Esther Lachmann.

Da adolescente, la ragazza che sarebbe diventata La Païva cercò di intraprendere una vita tranquilla e domestica quando sposò Antoine Villoing, un sarto locale. Da lui ebbe anche un figlio. Ma le crepe cominciarono a manifestarsi immediatamente. Negli ultimi tempi aveva dato segni di irrequietezza, assumendo vezzi francesi e facendosi chiamare “Thérèse” o “Blanche”.  Poi, a un anno dalla nascita del figlio, prese una decisione scioccante.

Fuga dalla Russia

Esther decise di viaggiare per l’Europa e di stabilirsi a Parigi, senza il marito e senza il bambino. Ormai era assolutamente determinata a raggiungere un obiettivo: diventare ricca, a qualunque costo e con qualunque mezzo. Si sistemò rapidamente in una casa di appuntamenti e cominciò a intrattenere uno svariato numero di uomini.

In quel periodo affinò spietatamente le sue capacità e le sue ambizioni, effettuando ricognizioni sui posti migliori da vedere e sugli uomini migliori con cui farsi notare.

Nonostante la sua fama di seduttrice, La Païva non era una bellezza convenzionale. I suoi occhi erano troppo grandi e il suo naso era troppo “a pera”. Tuttavia, aveva un asso nella manica. Per i francesi, incarnava perfettamente la “belle-laide” o la “brutta-bella”, ed era assolutamente accattivante per le sue caratteristiche insolite.

L’incontro con Henri Herz

Nel 1841, a 22 anni, La Païva impacchettò i suoi averi, alcuni abiti presi in prestito, alcuni oggetti di bigiotteria, e si recò in una città termale dove gli uomini ricchi amavano riunirsi.

Lì fece il primo dei tanti colpi di fortuna.

Henri Herz, un pianista benestante e alla moda, si innamorò rapidamente di lei e la riportò a Parigi come sua amante.

Grazie a Herz, La Païva entrò nel mondo degli artisti bohémien e senza dubbio esercitò un grande fascino nelle loro feste dissolute. Richard Wagner, Hans von Bülow, Théophile Gautier ed Emile de Girardin erano tutti amici della coppia.

Mentre era a Parigi con Herz, iniziò a farsi chiamare “Madame Herz” e lui la presentava spesso in società come sua moglie. L’unico problema? Era ancora sposata con il suo primo marito, il sarto di Mosca. Così, invece di un certificato di matrimonio, accettò da Herz un appartamento e dei gioielli.

Tuttavia, come sempre, voleva di più.

Intorno al 1847, dopo anni di relazione con Herz, La Païva era di nuovo incinta e diede alla luce una bambina di nome Henriette. Ma, proprio come nel caso del primo figlio, non volle avere molto a che fare con la figlia, che venne cresciuta dai nonni paterni.

La Païva non voleva una vita domestica, voleva più soldi, più accettazione nella società aristocratica, più per lei. Herz cercò di accontentarla e qui tutto andò storto.

Le incredibili spese della sua amante prosciugarono le casse di Herz fino a ridurle quasi a zero. Nel tentativo di mantenere il flusso di denaro, poco dopo la nascita della figlia, Herz si recò in America per cercare opportunità di lavoro e suonare alcuni concerti. Quando Herz faceva quei concerti, la sua disperazione traspariva. La gente vedeva chiaramente che era esausto di tutti gli anni passati a cercare di mantenere la sua esigente amante.

La cortigiana era senza dubbio a conoscenza dei problemi finanziari del suo partner, nondimeno considerava la sua assenza come un’opportunità per sentirsi libera e “farsi vedere in giro”. La famiglia di lui, a quel punto, la cacciò di casa, le rifiutò qualsiasi altro aiuto finanziario e pose fine alla loro relazione.

Il successo a Londra

Improvvisamente, La Païva non sapeva dove andare.

Un giorno, una conoscente le disse che avrebbe dovuto smettere di inseguire tutti gli uomini francesi e andare invece in Inghilterra a cercare fortuna. Come disse la donna, Londra era una “terra fatata in cui nobili stranieri offrono a belle donne 40.000 o 50.000 sterline all’anno in denaro“.

La Païva salì praticamente sulla nave successiva, si vestì con abiti presi in prestito e andò direttamente a Covent Garden.

A Londra, La Païva fece sensazione.

La sua prima conquista fu Lord Edward Stanley, e la sua relazione con lui le aprì rapidamente le porte delle camere da letto di altri uomini ricchi come il Duca di Guiche e il grande banchiere Adolphe Gaiffe.

Le “abitudini” in camera da letto

La Païva aveva già la reputazione di essere fredda e calcolatrice e le sue abitudini in camera da letto erano famose. Una volta chiese al banchiere Adolphe Gaiffe che, se avesse voluto averla, avrebbe dovuto estrarre 20 banconote da 1000 franchi e bruciarle, una per una, nel corso dei loro 30 minuti a letto.

Poi arrivò il colpo di scena.

La Païva era furba ma anche Gaiffe non era un ingenuo. Dopo aver scommesso con i suoi amici che sarebbe riuscito a portarsi a letto la famosa cortigiana senza pagare, si procurò banconote false per questa assurda richiesta.

Tuttavia, pare che Gaiffe fosse così sconvolto dall’idea che non riuscì nemmeno a bruciare i soldi falsi, così La Païva lo sostituì.

La marchesa de Païva

Dopo questi mesi londinesi, molti uomini seppero che era lei la cortigiana da portare a letto e La Païva tornò a guardarsi intorno. Ancora una volta prediligendo le città termali per allestire le sue trappole, si trovava a Baden quando incontrò Albino Francisco de Araujo de Paiva, il rampollo di un’enorme fortuna.

Spesso la gente chiamava Albino marchese o visconte, ma la verità era molto più scandalosa. Che La Païva lo sapesse o meno, in realtà era solo un popolano il cui padre commerciante aveva costruito il patrimonio di famiglia mattone dopo mattone. Tuttavia, i suoi soldi erano abbastanza per la nostra ragazza.

I due iniziarono presto una relazione e La Païva ebbe un colpo di fortuna.

Nel 1849, il marito sarto morì, lasciandola finalmente libera. Imparata la lezione da Henri Herz, La Païva non perse tempo per ufficializzare il suo rapporto con Albino, sposandolo nel 1851. Fu proprio de Paiva a dare alla cortigiana il soprannome duraturo di “La Païva”. Ma non le avrebbe dato altro.

Il giorno stesso del matrimonio, la nuova Madame de Païva consegnò al marito una lettera. Il suo contenuto era davvero inquietante. In essa, La Païva poneva fine alla loro relazione senza mezzi termini, dicendo: “Tu hai ottenuto l’oggetto del tuo desiderio e sei riuscito a farmi diventare tua moglie. Io, invece, ho acquisito il tuo nome e possiamo dire basta“.

E’ sorprendente il fatto che Albino, sia per lo shock che per l’indignazione, fece esattamente come gli aveva chiesto la moglie. Tornò rapidamente in Portogallo con la coda tra le gambe, leccandosi le ferite. Solo che dovette sopportare un’altra indegnità.

La Païva sapeva esattamente cosa stava facendo quando si separò dal marito. Non le spettava solo il nome di lui; il contratto di matrimonio prevedeva anche che le spettassero decine di migliaia di sterline in titoli di Albino, oltre a tutti gli arredi della loro casa.

Non potendo fare altro, il marito umiliato le consegnò tutto.

Guido Henckel von Donnersmarck: la fortuna de La Païva

Con il suo secondo matrimonio alle spalle, La Païva iniziò a cercare la sua prossima vittima e fu facile individuarla.

Parigi, infatti, era ormai agli sgoccioli del Secondo Impero, gusti e regole erano cambiati, per cui nelle feste più chic potevano entrare anche cortigiane famose come La Païva.

A una di queste feste, La Païva incontrò l’industriale conte Guido Henckel von Donnersmarck.

Mentre Donnersmarck era un giovane ventiduenne, La Païva aveva ormai superato i trent’anni e aveva alle spalle molta esperienza. Di conseguenza, lo giocò facilmente. Sebbene lo seguisse in tutta Europa, trovandosi sempre agli stessi eventi, ogni volta fingeva di non essere interessata a lui e che fosse solo un caso che continuassero a vedersi.

In realtà, La Païva non avrebbe potuto scegliere un bersaglio più perfetto. Donnersmarck, un uomo dall’aspetto possente, amava spendere i suoi soldi in modo sfarzoso e si era fatto notare per le sue speculazioni selvagge e per aver creato una serie di contatti loschi. In altre parole, il gioco riconosceva il gioco.

Quando si rincontrarono a Berlino, Donnersmarck voleva solo La Païva. Le fece allora un’offerta che non avrebbe mai rifiutato: se fosse diventata la sua amante, avrebbe condiviso con lei la sua immensa ricchezza.

La cortigiana felice ovviamente accettò.

La cortigiana più ricca di Parigi

Il linguaggio amoroso di Donnersmarck era quello dei regali, e questo si adattava perfettamente a La Païva.

Donnersmarck le regalò lo Château de Pontchartrain vicino Parigi. Nel 1866 le regalò l’Hotel de la Païva, un’imponente e sgargiante dimora costruita su misura per lei. I suoi dettagli erano sbalorditivi. Aveva una scala di onice giallo e una vasca da bagno coordinata, e i racconti dei suoi eccessi in questa casa sono entrati nella leggenda.

Nella vasca da bagno in onice giallo c’erano tre rubinetti tempestati di gioielli, ma solo uno serviva per l’acqua. Negli altri, la mantenuta amava conservare il latte e lo champagne, in cui faceva spesso il bagno. Anzi, le piaceva così tanto lo champagne rosé che spesso insisteva perché gli ospiti della sua spaziosa dimora gliene portassero una bottiglia in regalo.

Finalmente la ragazza del ghetto di Mosca era arrivata e si assicurò che tutti lo sapessero.

La Païva divenne presto una delle più celebri padrone di casa del suo tempo organizzando feste anche per luminari come gli scrittori francesi Gustave Flaubert ed Emile Zola. La Païva si dilettava a stupire i suoi ospiti con le sue costose portate, spesso con frutta fuori stagione anche per le feste di gennaio.

La sua collezione di gioielli – un tempo costituita da falsi – crebbe a dismisura. Secondo un commentatore, spesso indossava gemme per un valore di due milioni di franchi. Inoltre, la cortigiana amava chiamare i suoi gioielli “i miei figli“, pur avendo abbandonato da tempo i suoi figli veri.

La contessa von Donnersmarck

La Païva si accaparrò rapidamente l’amante di lunga data Donnersmarck, sposandolo appena due mesi dopo l’annullamento a Parigi. Il regalo per la nuova sposa fu una collana di diamanti a tre fili appartenuta all’imperatrice Eugenia di Francia!

L’anno successivo al matrimonio, mentre La Païva si stava ancora crogiolando nella luna di miele, le giunse una notizia terribile. Che le importasse o meno, il suo ex marito Albino si era ucciso. Si era liberata una volta per tutte e in modo definitivo del loro breve periodo insieme.

Probabilmente Albino non aveva mai superato il suo tradimento e di certo non si era mai ripreso dal punto di vista finanziario. Dopo aver tentato per anni di rimpinguare le sue casse attraverso il gioco d’azzardo e i peggiori investimenti, alla fine si era tolto la vita.

La bellezza che svanisce

Gli anni non erano stati clementi con la bellezza de La Païva, che comunque era sempre stata rara. In risposta, la cortigiana iniziò a incipriarsi il viso ancora più pesantemente di prima, nella speranza di sembrare più giovane.

In realtà, La Païva era un triste spettacolo da vedere.

All’età di 40 anni, un commentatore notò che era “dipinta e incipriata come una vecchia funambola, [e] ha dormito con tutti“. Un decennio più tardi, due diaristi francesi descrissero nel suo volto “la terribile faccia di un cadavere dipinto“.

Per la cortigiana, non c’era niente di peggio della sua bellezza che svaniva.

A proposito di questo, fate caso che non esistono ritratti di lei e pochissime foto, in cui spesso guarda in basso o è girata di schiena. Non conosciamo con esattezza il suo aspetto, se non vagamente, come se l’avesse voluto lasciare volutamente nell’ombra. Per molti versi, anche questo fa parte del suo fascino: dopo tutto, non era facilmente imitabile.

La spia tedesca

La guerra franco-prussiana accese un forte sentimento anti-tedesco e molti cominciarono a guardare con sospetto a La Païva e al suo sposo prussiano. Inoltre, le cortigiane erano cadute nuovamente in disgrazia nell’alta società francese e le origini ebraiche di La Païva non l’avevano mai resa popolare.

Nel 1871, lo stesso anno in cui La Païva ufficializzò la sua relazione con Donnersmarck, il suo status precipitò in modo brutale. Il pubblico era così pieno di astio nei suoi confronti che, a quanto si dice, iniziò a fischiarla quando entrava nel Teatro dell’Opera per una serata di spettacolo. La cortigiana era passata dall’essere il fiore all’occhiello della città al suo capro espiatorio, proprio quando la bellezza non era più la sua armatura.

A quel punto cominciarono le voci maligne.

Con le sue profonde e ricche reti in tutta Europa e il marito prussiano, non passò molto tempo prima che la gente accusasse La Païva di essere una spia tedesca, piazzata in Francia per fare il doppio gioco.

Nel 1877, La Païva e Donnersmarck lasciarono l’ostile Francia per stabilirsi in un imponente castello in Slesia, nell’attuale Polonia. Ma, secondo le voci, non se ne andarono volontariamente: si sussurrava che il governo li avesse costretti a partire dopo averli sospettati di spionaggio.

In questo periodo, i dettagli della vita di La Païva sono estremamente sospetti. Il politico tedesco Otto von Bismarck era piuttosto amico di Donnersmarck e, dopo che la coppia si era trasferita in Slesia, Bismarck a volte si faceva aiutare da Donnersmarck in affari politici e finanziari sottobanco.

Quindi, forse la storia della spia era vera…

Il cadavere in soffitta

La Païva invecchiò lontano dagli occhi indiscreti di Parigi, chiusa nel suo castello in Slesia, Schloss Neudeck. Tuttavia, a detta di molti, fu una vita felice e il marito, molto più giovane, le rimase fedele anche quando raggiunse i 60 anni e la sua salute cominciò a cedere.

Quando il 21 gennaio 1884 arrivò la sua fine, tutto prese una piega oscura.

La devozione di Donnersmarck per la sua cara moglie defunta divenne, infatti, molto inquietante. Secondo un resoconto, si rifiutò di seppellirla, poiché ciò avrebbe significato ammettere che era davvero morta. Invece, le fece iniettare del liquido per l’imbalsamazione, preservando la sua bellezza per sempre.

Dato che continuava a insistere che la sua bella moglie non poteva essere seppellita, doveva mettere il suo cadavere da qualche parte. La sua scelta? La soffitta. Era una versione perversa della pazza in soffitta di Jane Eyre.

Sebbene Donnersmarck abbia avuto difficoltà a dimenticare La Païva, alla fine ci riuscì, risposandosi con la nobildonna russa Katharina Slepzow. Poco dopo il matrimonio, la donna fece una scoperta agghiacciante. Rovistando in soffitta trovò, indovinate un po’, il cadavere di chi l’aveva preceduta!

 

Suggerimenti di lettura

Grandes Horizontales: The Lives and Legends of Four Nineteenth-Century Courtesans“, Virginia Rounding, 2004

The Courtesans: The Demi-Monde in Nineteenth-Century France“, Joanna Richardson, 2004

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