Lillian Russell (dettaglio)
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Scheda Opera

Lillian Russell, cantante e attrice della Gilded Age americana

Introduzione

Lillian Russell (nata Helen Louise Leonard; 1860 o 1861- 1922) è stata una delle attrici e cantanti più famose della fine del XIX secolo e dell’inizio del XX, lodata per la sua bellezza e il suo stile, oltre che per la sua voce e la sua presenza scenica.

Nel suo periodo di massimo splendore, la Russell era una delle attrici/cantanti più famose del Paese, soprannominata “The American Beauty“. Per molti anni fu la principale cantante di operette e teatro musicale degli Stati Uniti, esibendosi ininterrottamente fino alla fine del XIX secolo.

La Russell si sposò quattro volte, ma la sua relazione più lunga fu quella con Diamond Jim Brady, che sostenne il suo stile di vita stravagante per quattro decenni. Negli ultimi anni scrisse una rubrica sui giornali, sostenne il suffragio femminile, fu una popolare conferenziera e contribuì all’approvazione del restrittivo Immigration Act del 1924.

Inizio carriera

Lillian Russell è nata a Clinton, nell’Iowa, ma è cresciuta a Chicago. I suoi genitori si separarono quando lei aveva 18 anni e si trasferì a New York con la madre, la scrittrice e femminista Cynthia Leonard, prima donna a candidarsi a sindaco di New York.

La Russell studia canto sotto la guida di Leopold Damrosch e pensa di intraprendere la carriera operistica; la madre, molto religiosa, disapprova che lavori in teatro, che considera disdicevole. La Russell inizia a frequentare Walter Sinn, il cui padre è proprietario del Brooklyn Park Theatre. La madre di Walter aiutò la Russell a ottenere un lavoro come corista con Edward E. Rice, che stava portando in tournée a Boston il suo musical Evangeline.

La Russell iniziò presto a frequentare il capo orchestra Harry Braham e rimase incinta. I due si sposarono a novembre, quando lo spettacolo si trasferì nei teatri di New York. Lei diede alla luce il figlio Harry nel giugno del 1880.

A settembre, Braham ottenne un prestigioso lavoro come direttore d’orchestra al Tony Pastor’s Theatre di Broadway. Nel novembre 1880, Pastor ingaggiò la Russell per i suoi spettacoli di varietà. Su suo suggerimento, la ragazza scelse un nome d’arte, Lillian Russell, e Pastor la presentò come una “cantante di ballate inglesi”. La ragazza fu subito molto apprezzata dal pubblico e presto recitò in scenette, oltre a cantare.

All’inizio del 1881, il bambino morì dopo che la sua tata gli bucò accidentalmente la pancia con uno spillo da pannolino. Braham tornò a casa e trovò il bambino morente. La tragedia esacerbò il difficile rapporto della Russell con la madre e la portò a divorziare da Braham.

Nell’estate del 1881, la Russell andò in tournée con la compagnia di Pastor. Successivamente recitò al Bijou Opera House di Broadway in The Great Mogul e con la McCaull Comic Opera Company interpretò Bathilda in Olivette. Interpretò anche il ruolo principale in Patience di Gilbert e Sullivan nel 1882.

Il matrimonio bigamo e gli anni di gloria

La Russell incontrò il compositore Edward Solomon nel 1882 al Pastor’s New York Casino Theatre, dove lui era il direttore musicale della stagione e lei la star. All’oscuro del suo primo matrimonio, divenne la sua amante e si imbarcarono insieme per Londra. Lì recitò in diverse opere scritte appositamente per lei. Mentre si trovava a Londra, fu ingaggiata per il ruolo principale in Princess Ida di Gilbert e Sullivan (1884), ma si scontrò con Gilbert e fu licenziata durante le prove.

Le opere comiche di Solomon non ebbero grande successo in Gran Bretagna, così Russell e Solomon tornarono in America. I due ebbero una figlia, Dorothy Lillian Russell, nel 1884 e si sposarono nel New Jersey nel 1885.

La Russell fu accolta molto bene nelle opere di Solomon in tournée negli Stati Uniti. La sua relazione con Solomon si inasprì, soprattutto a causa delle sue scarse finanze, e il loro ultimo spettacolo, The Maid and the Moonshiner (1886), fu un flop. Quando i creditori fecero causa a Solomon, quest’ultimo fuggì dal paese. Nel 1886, Solomon fu arrestato per bigamia perché il suo precedente matrimonio non era stato sciolto. La Russell ottenne il divorzio da Solomon nel 1893.

Lillian Russell continuò a recitare nell’opera comica e nel teatro musicale. Per due anni, a partire dal 1886, andò in tournée con la J.C. Duff Opera Company tra un impegno e l’altro. Nel 1887 tornò al Casino Theatre nel ruolo di Dorothy e, negli anni successivi, continuò a recitare in operette e teatro musicale a Broadway. Nel 1891, aprì al Garden Theatre come stella della Lillian Russell Opera Company.

Per molti anni, la Russell fu la principale cantante di operette in America. La sua voce, la sua presenza scenica e la sua bellezza furono oggetto di grande attenzione da parte dei media, e fu estremamente popolare tra il pubblico. L’attrice Marie Dressler ha osservato: “Ricordo ancora l’impeto di puro stupore che segnò la sua entrata in scena. E poi l’applauso fragoroso che si diffuse dall’orchestra alla galleria, fino al tetto“.

Quando Alexander Graham Bell introdusse il servizio telefonico a lunga distanza l’8 maggio 1890, la voce della Russell fu la prima a essere trasportata sulla linea. Divenne così nota per la sua voce che Bell la “reclutò” per cantare via cavo al presidente Grover Cleveland per la prima telefonata a distanza.

La Russell guidava una bicicletta fatta su misura per lei da Tiffany & Co. Era una bici placcata d’oro che metteva in mostra l’arte del gioielliere nella sua forma più opulenta e anticonvenzionale: il manubrio intarsiato di madreperla e i raggi della ruota con le sue iniziali incastonate in diamanti. Russell aveva “un completo da ciclista con maniche a zampa di montone in serge color crema e gonna accorciata di tre centimetri, che fece scalpore e tendenza“.

Nel 1894 sposò il tenore John Haley Augustin Chatterton (noto professionalmente come signor Giovanni Perugini) ma i due si separarono presto e nel 1898 divorziarono.

Per 40 anni, la Russell fu anche la compagna dell’uomo d’affari “Diamond Jim” Brady, che la ricoprì di costosi regali di diamanti e pietre preziose e sostenne il suo stile di vita stravagante. Si dice che la Russell fosse quasi in grado di eguagliare le eccessive abitudini alimentari di Brady, e che lo facesse in pubblico. Sebbene fosse orgogliosa di questa sua abilità, ciò la portò a lottare a lungo con il suo peso che in alcuni periodi si avvicinava ai 90 chili.

Ultimi anni e Immigration Act

Nel 1899, la Russell entrò a far parte del Weber and Fields Music Hall, dove recitò nei burlesque e in altri spettacoli fino al 1904.

John Stromberg, che aveva composto per lei diverse canzoni di successo, ritardò di diversi giorni la consegna alla Russell del suo assolo, dicendo che non era pronto. Quando si suicidò, pochi giorni prima della prima prova, nella tasca del suo cappotto fu scoperto lo spartito di “Come Down Ma Evenin’ Star“. Divenne la canzone simbolo della Russell ed è l’unica che si sa abbia registrato, anche se la registrazione fu fatta dopo che la voce della Russell si era notevolmente deteriorata (trovate qui la rara registrazione della Russell del 1912).

Nel 1904 interpretò il ruolo di Lady Teazle al Casino Theatre e poi iniziò a recitare nel vaudeville. Dopo il 1904, la Russell iniziò ad avere difficoltà vocali ma non si ritirò dal palcoscenico. Passò invece a commedie non musicali, andando in tournée dal 1906 al 1908 sotto la direzione di James Brooks.

Nel 1912 sposò il suo quarto marito, Alexander Pollock Moore, proprietario del Pittsburgh Leader.

Nello stesso anno fece la sua ultima apparizione a Broadway in Hokey Pokey di Weber & Fields. Nel 1915, la Russell apparve con Lionel Barrymore nel film Wildfire, basato sull’opera teatrale del 1908 in cui era apparsa. Questa fu una delle sue poche apparizioni cinematografiche. Reciterà nel vaudeville fino al 1919, quando la salute cagionevole la costringe a lasciare completamente il palcoscenico, dopo una carriera lunga quattro decenni.

A partire dal 1912, la Russell scrisse una rubrica sui giornali, divenne attiva nel movimento per il suffragio femminile (come lo era stata sua madre) e fu una popolare conferenziera sulle relazioni personali, la salute e la bellezza, sostenendo una filosofia ottimista di auto-aiuto e attirando grandi folle. Nel 1913, dichiarò che si sarebbe rifiutata di pagare le tasse sul reddito per protestare contro “la negazione del voto alle donne”. Durante la Prima Guerra Mondiale fu attiva nella raccolta fondi per lo sforzo bellico.

Nel marzo 1922, la Russell viaggiò a bordo della RMS Aquitania da Southampton, in Inghilterra, al porto di New York. Secondo il New York Times, “stabilì un precedente fungendo da presidente del complesso di bordo, la prima donna, a quanto risulta, a presiedere a un intrattenimento a bordo di una nave“.

Nel 1922, la Russell intraprese anche una missione conoscitiva in Europa per conto del presidente Warren Harding. La missione aveva lo scopo di indagare sull’aumento dell’immigrazione. Ella raccomandò una moratoria di cinque anni sull’immigrazione e un minimo di 21 anni di residenza prima di fare domanda di naturalizzazione. La Russell affermò che: “solo gli inutili nella ricostruzione dei loro Paesi cercano di venire negli Stati Uniti…l’immigrazione degli ultimi anni proviene da quella classe di persone che arresta piuttosto che aiutare lo sviluppo di qualsiasi nazione“. Le sue riflessioni furono determinanti per sviluppare il contenuto dell’Immigration Act del 1924, che limitò notevolmente l’immigrazione degli europei meridionali e orientali e vietò l’immigrazione degli asiatici.

Durante il viaggio di ritorno, la Russell riportò ferite apparentemente lievi, che tuttavia portarono a complicazioni, e morì dopo dieci giorni di malattia nella sua casa di Pittsburgh, in Pennsylvania.

Migliaia di persone si schierarono lungo il percorso del suo funerale militare, al quale parteciparono molti attori e politici; il presidente Harding inviò una corona di fiori che fu posta in cima alla sua bara. È sepolta nel mausoleo privato della sua famiglia nel cimitero Allegheny di Pittsburgh, Pennsylvania.

Curiosità

L’amico di Lillian Russell, Diamond Jim Brady, era un importante proprietario di cavalli da corsa purosangue e potrebbe aver influenzato la sua decisione di impegnarsi in questo sport. Nell’agosto 1906, la Russell acquistò otto puledri generati dallo stallone neozelandese Carbine per la sua nuova scuderia di purosangue. Gareggiava con il nome di “Mr. Clinton” e i colori delle corse erano blu navy con una stella bianca.

Nel 1940 è stato girato un film sulla Russell, anche se presenta una versione asettica della sua vita. È stato diretto da Irving Cummings e vede Alice Faye nel ruolo di Russell, con Henry Fonda, Don Ameche, Edward Arnold e Warren William.

Marilyn Monroe ha posato come la Russell per la rivista Life nel 1958.

 

Suggerimenti di lettura

Armond Fields, Lillian Russell: A Biography of “America’s Beauty”, 2008

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